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La capitale confédérée de Richmond est capturée

La capitale confédérée de Richmond est capturée


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La capitale rebelle de Richmond, en Virginie, tombe aux mains de l'Union, le signe le plus significatif que la Confédération approche de ses derniers jours.

Pendant dix mois, le général Ulysses S. Grant avait tenté en vain de s'infiltrer dans la ville. Après que Lee eut lancé une attaque désespérée contre Fort Stedman le long de la ligne de l'Union le 25 mars, Grant se prépara à une offensive majeure. Il a frappé à Five Forks le 1er avril, écrasant la fin de la ligne de Lee au sud-ouest de Petersburg. Le 2 avril, les Yankees frappent tout le long de la ligne Petersburg et les confédérés s'effondrent.

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Le soir du 2 avril, le gouvernement confédéré a fui la ville avec l'armée juste derrière. Maintenant, le matin du 3 avril, des troupes en blouse bleue sont entrées dans la capitale. Richmond était le Saint Graal de l'effort de guerre de l'Union, l'objet de quatre années de campagne. Des dizaines de milliers de vies yankees ont été perdues en essayant de l'obtenir, et presque autant de vies confédérées ont été perdues en essayant de le défendre.

Maintenant, les Yankees sont venus prendre possession de leur prise. Une habitante, Mary Fontaine, a écrit : « Je les ai vus déployer un petit drapeau et je me suis effondrée à genoux, et les larmes amères et amères sont venues en torrent. » Un autre observateur a écrit que lorsque les fédéraux sont entrés, les résidents noirs de la ville étaient "complètement fous, ils ont dansé et crié, les hommes s'embrassaient et les femmes s'embrassaient". Parmi les premières forces à entrer dans la capitale se trouvaient des soldats noirs du 5e de cavalerie du Massachusetts, et le lendemain, le président Abraham Lincoln a visité la ville. Pour les habitants de Richmond, ce sont les symboles d'un monde à l'envers. C'était, a noté un journaliste, "... trop affreux à retenir, s'il était possible de l'effacer, mais cela ne peut pas l'être."

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Prisonniers à Richmond

Le conflit devait se terminer rapidement. Cependant, alors que la guerre s'éternisait en 1862, les gouvernements de l'Union et confédérés avaient besoin de camps de prisonniers de guerre pour contenir le nombre croissant d'hommes capturés. On estime que 400 000 prisonniers ont été détenus dans des conditions de privation dures et sordides dans les camps de l'Union et des Confédérés pendant la guerre. Environ 56 000 de ces prisonniers, dix pour cent des morts de la guerre, ont péri dans ces camps. En tant que capitale de la Confédération, Richmond était un centre d'activité pendant la guerre. De nombreuses prisons ont été établies dans et autour de la ville pour accueillir le grand afflux de prisonniers de l'Union des théâtres de l'Est et de l'Ouest. La prison de Libby, Castle Thunder, Castle Lightning et Belle Isle sont représentatives des prisons de Richmond, distinctes dans les captifs qu'elles détenaient et dans la vie quotidienne des personnes emprisonnées.

    Prison de Libby
    En 1861, les autorités confédérées ont confisqué un entrepôt en briques de trois étages à Cary et Canal Street qui deviendrait la prison la plus célèbre de Richmond : la prison de Libby. Cet endroit isolé et facilement gardé était idéal pour une prison, et il était accessible à la fois par voie ferrée et par eau. Peu de temps après l'arrivée des premiers prisonniers en mars 1862, la prison de Libby est rapidement devenue surpeuplée et des prisons supplémentaires dans la ville étaient nécessaires. La prison de Libby servait de quartier général aux prisons militaires des États confédérés et était le dépôt où tous les prisonniers de guerre capturés étaient amenés avant d'être transférés dans les prisons environnantes. Bien que la prison de Libby abritait principalement des officiers de l'Union emprisonnés, elle n'offrait aucun avantage en termes de qualité de vie par rapport aux autres prisons. Les détenus souffraient de quartiers exigus, d'un mauvais assainissement, d'épidémies et de températures extrêmes pendant les mois d'hiver et d'été.
    Lorsque le général Lee a abandonné Petersburg et a conseillé à Jefferson Davis d'évacuer Richmond en avril 1865, la prison de Libby a également été évacuée, ne laissant que quelques prisonniers de guerre malades ou blessés. Le bâtiment a survécu à l'incendie d'évacuation, a été démantelé en décembre 1888 et a été transporté dans l'Ohio pour y être transformé en musée. En 1895, il avait à nouveau été démantelé dans le but de le déplacer à Washington D.C. Le projet a fait faillite et la prison de Libby est restée démontée avec ses pièces distribuées comme souvenirs.
    La prison de Libby n'était pas aussi incontournable que les autorités confédérées le pensaient –suivez ce lien pour en savoir plus sur l'une des évasions de prison les plus réussies de la guerre civile.

L'usine de tabac de Gleanor et deux bâtiments en briques plus petits, l'usine de Palmer et l'entrepôt de Whitlock, ont été saisis par le gouvernement confédéré et transformés en prison. Ce complexe porte bien son nom pour son extrême brutalité : Castle Thunder. Les trois bâtiments abritaient 1 400 prisonniers politiques et déserteurs séparés par sexe, race et infraction pénale. Les conditions à Castle Thunder étaient particulièrement inhumaines avec des punitions physiques et des abus extrêmes. Il a été noté que sur le principe, les responsables de la prison donneraient souvent 50 à 100 coups de fouet aux déserteurs confédérés nouvellement arrivés.

Comme la prison de Libby, Castle Thunder a survécu à l'incendie d'évacuation qui a détruit presque toutes les autres usines de tabac et entrepôts de la ville. Après la guerre, la propriété a été rendue à ses propriétaires d'origine, qui ont mis le feu à l'enceinte en 1879.

En face de Castle Thunder se tenait Castle Lightning, une prison établie pour détenir des soldats et des civils confédérés accusés au criminel. Cette prison abritait principalement des déserteurs de l'armée confédérée ainsi que des prisonniers débordés de Castle Thunder. Castle Lightning semble avoir fermé ses portes en 1863 et a été converti en caserne pour l'hébergement de plusieurs compagnies engagées dans le service de garde dans la ville. Les prisonniers confinés ici ont été retirés et probablement placés à Castle Thunder.
Certains déserteurs emprisonnés n'ont jamais perdu leur envie d'échapper à la guerre. Lisez leurs histoires ici.

Cette zone de loisirs populaire pour les habitants de Richmond du 19 e siècle a été convertie en un site d'entraînement pour les nouvelles recrues au début de la guerre civile. Au deuxième été de la guerre, cependant, Belle Isle a ouvert ses portes en tant que camp de prisonniers de guerre pour réduire la surpopulation à la prison de Libby. Belle Isle a fermé en septembre de la même année parce qu'un système d'échange de prisonniers mis en place entre l'Union et la Confédération a réduit le nombre de soldats nécessitant une détention à long terme. Cependant, une panne de ce système a rendu l'espace à Belle Isle nécessaire à nouveau, et la prison a été réactivée en mai 1863.

Situés près d'une ligne de chute dans la rivière James, les courants rapides entourant Belle Isle ont servi de moyen de dissuasion contre l'évasion des prisonniers. Le camp se composait de tentes de prisonniers, de quartiers d'officiers et de gardes, d'une cuisine, de cinq tentes d'hôpital et d'un cimetière. Bien que sa capacité prévue était de 3 000, il n'y avait que 300 tentes de prisonniers pour s'abriter. À son apogée, il y avait 10 000 prisonniers à Belle Isle, et de nombreux prisonniers souffraient du manque d'abri. Pendant l'hiver froid de 1863, jusqu'à quatorze personnes mouraient de froid chaque nuit.

Les éléments n'étaient pas la seule menace dans le camp. Des maladies telles que la dysenterie, la typhoïde, la pneumonie et la variole ont fait rage à Richmond et dans les prisons. Les détenus malades de Belle Isle ont été soignés dans les tentes hospitalières voisines, les cas graves étant envoyés dans un hôpital de la ville. L'approvisionnement maigre et irrégulier de nourriture n'était pas suffisant pour soutenir les captifs, et les prisonniers désespérés ont eu recours au vol. Les soldats affamés étaient connus pour voler les animaux de compagnie des gardes, tels que les poulets et les chiens, et les dévorer.

En février 1864, les prisonniers de Belle Isle ont été transférés dans une prison nouvellement établie à Andersonville, en Géorgie. Les hommes qui ont quitté Belle Isle étaient sales, mal vêtus et pesaient presque tous moins de 100 livres. Au cours de ses dix-huit mois de fonctionnement périodique entre 1862-1864, environ 20 000 prisonniers ont été reçus et près de 1 000 sont morts. Aujourd'hui, Belle Isle est une zone de loisirs populaire pour les résidents locaux, un peu comme avant la guerre de Sécession. En regardant simplement la beauté et la sérénité de l'île aujourd'hui, on ne s'attendrait pas à ce qu'elle ait été témoin d'une telle horreur et de telles souffrances.

Certains prisonniers tenaient un journal de leurs expériences. Lisez l'expérience d'un homme à Belle Isle ici.


Richmond, capitale assiégée, 1861-1865

3 avril 1865. " Alors que le soleil se levait sur Richmond, un tel spectacle a été présenté comme ne peut jamais être oublié par ceux qui en ont été témoins. Toutes les horreurs de la conflagration finale, où la terre sera enveloppée de flammes et se fondra d'une chaleur ardente, étaient, nous semblait-il, préfigurées dans notre capitale. Le rugissement, le crépitement et le sifflement des flammes, l'éclatement des obus à l'Arsenal confédéré, les sons des Instruments de musique martiale, le hennissement des chevaux, les cris des multitudes. a donné une idée de toutes les horreurs de Pandémonium. Au-dessus de toute cette scène de terreur, pendait un linceul noir de fumée à travers lequel le soleil brillait d'un éclat de colère sinistre comme une immense boule de sang qui émettait des rayons de lumière maussades, comme s'il répugnait à briller sur une scène si épouvantable. . [Puis] un cri s'éleva : « Les Yankees ! Les Yankees arrivent !'"

C'est ainsi que Sallie Putnam, qui avait vécu à Richmond pendant toute la guerre, se rappela les dernières heures désastreuses de la ville dont l'existence préoccupa nordistes comme sudistes pendant quatre années amères et sanglantes et dont l'asservissement final marqua le début de la fin pour les États confédérés de Amérique.

Située à la pointe de la navigation sur la James River et à seulement 176 kilomètres (110 miles) de la capitale fédérale de Washington, Richmond était un symbole et un objectif psychologique primordial depuis le début de la guerre de Sécession en 1861. Si la ville devait être capturés, les sudistes pourraient perdre leur volonté de résister - ainsi les dirigeants raisonnés des deux côtés. Mais il y avait des raisons encore plus impérieuses pour lesquelles Richmond est devenue une cible militaire, car en plus d'être le centre politique de la Confédération du Sud, c'était un centre médical et industriel, et le principal dépôt d'approvisionnement pour les troupes opérant sur la frontière nord-est de la Confédération.

Sur les sept campagnes majeures lancées contre Richmond, deux ont mis les forces de l'Union en vue de la campagne péninsulaire de George B. McClellan en 1862, culminant avec les batailles des sept jours, et la campagne écrasante de Grant en 1864 qui a finalement fait chuter la Confédération. .

Au début de 1862, le général George B. McClellan avait forgé autour des "régiments terrifiants" qui ont survécu à la première bataille de Manassas une machine de combat lourde mais disciplinée de 100 000 hommes appelée l'armée du Potomac. Avec elle, il s'est déplacé par eau pour investir le centre-est de la Virginie et capturer Richmond. L'opération aurait dû être assistée par un assaut terrestre par des troupes sous le commandement du général Irvin McDowell et coordonnée avec un mouvement maritime remontant la rivière James. Une attaque navale de l'Union est stoppée le 15 mai à Drewry's Bluff et le 24 mai, lorsque McClellan est déployé à moins de 10 kilomètres (6 miles) de la capitale confédérée, le président Lincoln s'inquiète pour la sécurité de Washington et suspend le mouvement de McDowell.

Le général Joseph E. Johnston, le commandant confédéré. croyant maintenant que McClellan avait l'intention de rester au nord de la rivière James, a décidé d'attaquer. Le 31 mai, les troupes de Johnston tombent sur les fédéraux près de Fair Oaks. Bien que la bataille qui en résulta se révéla indécise, elle produisit des résultats significatifs pour les deux armées. Le McClellan déjà délibéré a été rendu encore plus prudent que d'habitude. Plus important encore, en raison d'une blessure grave subie par le général Johnston pendant la bataille, le président Jefferson Davis a placé le général Robert E. Lee à la tête des forces de défense.

McClellan, qui avait maintenu une position dangereuse à cheval sur la rivière Chickahominy, s'attendant à ce que le corps de McDowell le rejoigne, hésita trop longtemps. Le 26 juin, l'armée de Virginie du Nord de Lee attaque le flanc droit de l'Union à Mechanicsville, puis subit de lourdes pertes lors d'attaques futiles contre les positions fortes de l'Union sur Beaver Dam Creek. C'est ainsi que commencèrent les batailles des sept jours, une série de retraits d'évitement et d'actions de maintien qui ont culminé la campagne péninsulaire à Malvern Hill et ont permis à l'armée de l'Union d'éviter le désastre en encerclant à l'est de Richmond à la sécurité des canonnières fédérales sur la rivière James à Harrison's Landing . À la fin des Sept Jours, quelque 35 000 soldats, au nord et au sud, ont été blessés, et beaucoup des deux côtés partageaient probablement le point de vue d'un jeune Géorgien qui a écrit à la maison : "J'ai vu, entendu et ressenti beaucoup de choses au cours de la semaine dernière que je n'ai jamais envie de voir, d'entendre ou de ressentir à nouveau. "

Pendant deux ans, alors que les armées se battaient de manière indécise dans le nord de la Virginie, du Maryland et de la Pennsylvanie, Richmond s'est retranché et a applaudi les succès ininterrompus de Lee pour tenir les armées du nord à distance. En mars 1864, le général Ulysses S. Grant prit le commandement de toutes les armées de l'Union sur le terrain. S'attachant à l'armée du Potomac, alors sous le commandement du général George Gordon Meade, Grant se lança dans une campagne inflexible contre Richmond et l'armée de Virginie du Nord. Lee a dit : "Nous devons arrêter cette armée de Grant avant qu'il n'atteigne la James River. S'il y arrive, cela deviendra un siège, et alors ce ne sera plus qu'une question de temps."

Dans une série de mouvements d'accompagnement conçus pour couper Lee de la capitale confédérée, l'armée de l'Union a dépassé les sudistes au Wilderness, au palais de justice de Spotsylvania, à la rivière North Anna et au ruisseau Totopotomoy, bien qu'elle ait subi de lourdes pertes. À Cold Harbor le 3 juin 1864, les assauts frontaux massifs de Grant contre les lignes confédérées fortement retranchées échouent lamentablement, avec des pertes épouvantables. Pendant 10 jours, les fédéraux gravement meurtris et les confédérés affamés ont grillé dans les tranchées sous une chaleur de 100 degrés, puis Grant se retira silencieusement, traversa la James River et se dirigea vers l'important centre ferroviaire de Petersburg, au sud de Richmond.

À la fin de l'été et à l'automne, Grant continue de menacer les défenses extérieures protégeant Richmond et Petersburg. Plusieurs assauts majeurs ont rencontré un succès partiel, y compris la prise de Fort Harrison en septembre 1864. L'hiver a finalement mis fin aux opérations actives. La vie dans les tranchées autour des villes assiégées devint routinière et monotone. Trouver de quoi manger et se réchauffer sont devenus des préoccupations constantes.

Le siège réussi de Petersbourg par Grant au cours de l'hiver 1864-1865 obligea Lee à se retirer de cette ville vers l'ouest le 2 avril 1865. Le lendemain, peu après l'aube, le maire de Richmond, Joseph C. Mayo, a transmis le message suivant au commandant des forces de l'Union en attente d'entrer dans la capitale confédérée : "L'armée du gouvernement confédéré ayant abandonné la ville de Richmond, je demande respectueusement que vous en prendrez possession avec une force organisée, pour préserver l'ordre et protéger les femmes, les enfants et les biens."

Lors de l'évacuation de la ville, le gouvernement confédéré a autorisé l'incendie des entrepôts et des fournitures, ce qui a causé des dommages considérables aux usines et aux maisons du quartier des affaires. Avant que les ruines carbonisées de Richmond ne se refroidissent, Lee, avec le reste de son armée, se rendit à Grant à Appomattox Court House le 9 avril 1865. L'effondrement de la Confédération s'ensuivit rapidement.


Capitales de la Confédération

Le Capitole à Richmond, Virginie (Bibliothèque du Congrès)

Fondée en 1819, sur les hautes falaises au-dessus de la rivière Alabama et à 330 milles du golfe du Mexique, Montgomery, l'Alabama est rapidement devenue le cœur de l'économie des plantations de l'État. En 1846, Montgomery est nommée capitale de l'Alabama. En 1861, 9 000 personnes vivaient dans la ville, considérée comme la plus riche du pays pour sa taille. Montgomery était un centre de transport, avec des bateaux à vapeur se rendant à Mobile, des diligences allant vers l'est et un chemin de fer allant au nord-est et au sud-ouest.

Le 11 janvier 1861, l'État de l'Alabama fait sécession de l'Union. Moins d'un mois plus tard, début février, la convention de sécession de l'Alabama a invité les délégués des autres États ayant fait sécession à se réunir à Montgomery pour former la nouvelle nation confédérée. Les délégués de six des sept États ayant fait sécession (les Texans sont arrivés en retard) ont écrit une constitution pour les États confédérés d'Amérique en seulement quatre jours le lendemain, ils ont élu Jefferson Davis président de la Confédération. Fin février, Davis a prêté serment alors qu'il se tenait sur le portique de la capitale de l'État à Montgomery.

Les trois hôtels et les nombreuses pensions de Montgomery étaient bondés de représentants du gouvernement, de politiciens, de soldats et de journalistes. C'est devenu plus une métropole qu'un village tranquille, avec ses rues encombrées de voitures et de chevaux, et de gens à l'affût de commérages, d'arguments et de discussions. Tout le monde admirait la beauté de la ville.

Mais en mai, la chaleur humide de l'été et les moustiques ont fait changer d'avis de nombreuses personnes à propos de Montgomery. Ainsi, lorsque les Virginiens nouvellement séparés ont offert leur propre État et leur propre capitale comme siège de la Confédération, beaucoup étaient impatients d'accepter l'offre. Mary Boykin Chesnut a noté dans son journal que son mari, un ancien sénateur américain, était contre cette décision. Cependant, a-t-elle remarqué, "Je pense que ces hôtels inconfortables vont déplacer le Congrès. Nos hommes d'État aiment leur facilité."

Jefferson Davis s'y est d'abord opposé, estimant que la capitale devrait résider dans le Grand Sud, où les sentiments de sécession étaient les plus fervents. Cependant, le Congrès confédéré a approuvé le mouvement et a ajourné le 21 mai et a prévu de se réunir à Richmond deux mois plus tard. Comme l'écrit le Dr James McPherson dans Cri de guerre de la liberté, "La Virginie a apporté des ressources cruciales à la Confédération. Sa population était la plus importante du Sud. Sa capacité industrielle était presque aussi grande que celle des sept États confédérés d'origine réunis. La Tredegar Iron Works à Richmond était la seule usine du Sud capable de fabriquer des munitions lourdes. L'héritage de Virginia de la génération de Washington, Jefferson et Madison lui a donné un immense prestige. "

La capitale la plus permanente de la Confédération : Richmond, Virginie

Davis a quitté Montgomery le 26 mai à l'apogée de la ferveur après la chute de Fort Sumter et l'appel de Lincoln pour 75 000 soldats. Arrivé à Richmond, la capitale de la Virginie, le 29 mai, il a été accueilli par des foules à la gare et se pressent dans les rues jusqu'à l'hôtel Spotswood.

Richmond était une métropole beaucoup plus grande que Montgomery. Cœur de l'industrie du Sud, Richmond était aussi une ville marchande spécialisée dans la farine et les esclaves. C'était une belle ville située au pied des grandes chutes de la rivière James et sur sept collines. Ses citoyens l'ont comparé à Rome. Entre 1861 et 1865, sa population passe à 100 000 et plus. À la grande consternation de ses citoyens, bon nombre des nouveaux résidents étaient chahuteurs, bruyants et gênants. De plus, parce que la ville était la capitale confédérée, elle devint le centre d'attention de l'Union. La menace de capture par les forces fédérales était constante.

Richmond a d'abord prospéré en tant que capitale de la Confédération. Puis affamé. Puis brûlé quand, enfin, les forces de Robert E. Lee ont été forcées de battre en retraite, laissant la ville sans défense.

La dernière capitale : Danville, Virginie

Situé dans le centre-sud de la Virginie, non loin de la frontière de la Caroline du Nord, Danville était le terminus ouest du Richmond and Danville Railroad et une importante base d'approvisionnement confédérée. Jefferson Davis et son gouvernement se sont rendus à Danville alors que Richmond tombait aux mains de l'armée fédérale. La ville fut le siège du gouvernement confédéré pendant huit jours seulement, du 3 au 10 avril 1865.

Le quartier-maître de Danville, le major William T. Sutherlin, offrit sa maison à Davis et au gouvernement confédéré. Davis occupait une chambre à l'étage et le cabinet confédéré se réunissait dans la salle à manger Sutherlin. Davis a prononcé sa proclamation finale à la nation confédérée de la maison le 4 avril.

Davis croyait que Danville n'était qu'un emplacement temporaire pour le gouvernement. Il croyait que la Confédération était « entrée dans une nouvelle phase de la lutte » dans laquelle le combat ne serait pas lié à la défense des villes, mais emmené dans les montagnes dans une guerre de guérilla.

Mais l'armée décimée de Lee n'a pas pu tenir le coup. Le cabinet était en train de dîner lorsque la nouvelle de la reddition de Lee à Appomattox parvint à Danville. Le gouvernement confédéré devrait agir immédiatement. Ils avaient initialement l'intention de se déplacer à Lynchburg, mais sans armée opérant en Virginie, le gouvernement devrait se déplacer vers le sud, vers l'armée de Joseph Johnston. Davis avait encore l'espoir que la Confédération pourrait survivre à la récente série de catastrophes. Il a quitté Danville, Virginie pour Greensboro, Caroline du Nord, sous la pluie.


Richmond Virginie pendant la guerre civile

Musée confédéré (maison de Jefferson Davis), Richmond, Virginie Bibliothèque du Congrès

Richmond, Virginie, était la capitale des États confédérés d'Amérique pendant la guerre civile. Bien qu'elle soit surtout connue pour être la capitale, Richmond s'est transformée en ville tout au long de la guerre, passant d'une ville agricole à une centrale industrielle. La période tumultueuse de quatre ans de la guerre civile a amené Richmond à passer d'une ville de représentants du gouvernement et d'usines industrielles soutenant l'effort de guerre en 1861 à une ville ravagée et paralysée en 1865.

Le Virginia State Capitol devait accueillir le nouveau Congrès confédéré ainsi que la législature de l'État. Les deux corps législatifs se sont réunis dans ce bâtiment jusqu'en 1865, date à laquelle il a été capturé par des soldats de l'Union comme ceux-ci, qui se sont arrêtés sur le portique pour une photo.

En 1860, une grande partie de la Virginie était à l'origine opposée à la sécession en raison des liens économiques étroits avec l'Union à travers l'industrie du tabac, son commerce agricole et la centrale de fabrication Tredegar Ironworks qui produisait du fer utilisé dans les chemins de fer et des armes pour le stock fédéral.

Lorsque la Virginie fit sécession de l'Union le 17 avril 1861, le débat sur l'opportunité de déplacer la capitale de la Confédération de Montgomery, en Alabama, à Richmond, en Virginie, fut débattu. Le vice-président confédéré Alexander Stephens pensait que le déplacement de la capitale inciterait les Virginiens à se battre pour la Confédération. La proximité de Richmond avec Washington, DC, rallierait les Virginiens à se battre pour la Confédération nouvellement formée. Richmond a également eu une histoire symbolique importante de l'ère de la guerre d'Indépendance. Stephens, ainsi que d'autres confédérés étaient au courant du discours de Patrick Henry « Donnez-moi la liberté ou donnez-moi la mort » prononcé à Richmond, ils savaient également que Thomas Jefferson avait conçu le bâtiment du Capitole à Richmond. L'histoire symbolique de Richmond était l'une des raisons du déplacement de la capitale, car Montgomery, en Alabama, n'avait pas de telles racines historiques. Dans la pratique, cependant, Richmond était la ville la plus industrialisée du sud, ainsi que l'une des rares villes du sud à disposer d'un vaste réseau ferroviaire et offrait à la Confédération un avantage industriel plus important que Montgomery.

Pendant la guerre, Richmond était une ville anarchique et criblée de crimes. Alors que la population de Richmond augmentait de façon exponentielle en raison d'une augmentation du nombre de fonctionnaires confédérés d'autres États se déplaçant vers la capitale, les activités criminelles étaient répandues dans tout Richmond. Des boutiques de whisky bordaient la rue principale et des soldats en congé s'étalaient sur les trottoirs dans leur stupeur ivre. Au début de la guerre, les soldats ivres étaient la principale cause d'activité criminelle à Richmond. La plupart des civils ne se sont pas livrés à des activités criminelles avant le milieu et la fin de la guerre. Les civils volaient à la tire les poches des passants et certains faisaient des raids dans les jardins en cas de pénurie alimentaire. Le 2 avril 1863, l'émeute du pain de Richmond a eu lieu en raison de l'augmentation du coût de la nourriture et d'autres produits de première nécessité. Les émeutiers sont descendus dans les rues pour piller pendant deux heures jusqu'à ce que l'armée confédérée menace d'agir contre eux. L'émeute du pain a fait prendre conscience à la ville à quel point la ville était désespérée pour les nécessités et a tenté de se racheter auprès des Richmonders affamés.

Richmond était la première ligne médicale pour les soldats blessés arrivant des premières lignes de la bataille. Le plus grand hôpital s'occupant des soldats blessés à Richmond était Chimborazo, situé sur une colline dans la partie est de la ville. Chimborazo était le plus grand hôpital de la Confédération et avait l'un des taux de mortalité les plus bas. Le Medical College of Virginia (MCV) était l'une des seules écoles de médecine du Sud à rester ouvertes et à obtenir des diplômes tout au long de la guerre. L'hôpital récemment construit par MCV en 1860 a aidé au traitement des soldats blessés pendant la guerre, apportant des secours à Chimborazo ainsi qu'à d'autres hôpitaux de campagne actifs à Richmond.

Richmond était le foyer de nombreux esclaves et la guerre a eu un impact considérable sur leur vie. Avant la guerre de Sécession, la Virginie comptait le plus grand nombre d'esclaves de tous les États du Sud de l'Union. L'esclavage était l'épine dorsale de la main-d'œuvre confédérée, en particulier à Richmond. Les esclaves de Richmond ont travaillé dans toutes les facettes de la guerre. Ils travaillaient dans des plantations pour cultiver des aliments et des biens de consommation tels que le coton et le tabac. Ils travaillaient dans le secteur industriel de Tredegar Ironworks, car l'armée confédérée avait besoin de plus de travailleurs blancs. Des esclaves ont été mis au travail à l'hôpital de campagne de Chimborazo en tant qu'infirmières et cuisinières. Les esclaves ont également été contraints de construire des fortifications pour les défenses de Richmond et de Petersburg.

En 1865, Richmond et ses voisins environnants ont subi un siège long et prolongé. Surnommé le siège de Petersburg, le siège lui-même était une multitude de batailles brutales de guerre de tranchées menées dans la ville de Petersburg pendant neuf mois. Le général Ulysses S. Grant, récemment nommé, était aux commandes du siège. Grant espérait sortir d'une impasse entre l'Union et la Confédération en menant le combat directement contre l'armée de Robert E. Lee. Grant a embouteillé les forces de Lee autour de Richmond et de Petersburg, ce qui a permis aux fédéraux de s'engager avec les forces confédérées dans d'autres secteurs et de saisir ou de détruire du matériel de guerre du sud. Tout au long du siège, Grant a tenté d'attaquer à Petersburg et Richmond simultanément, ce qui exercerait une pression pour que les forces rebelles ne puissent pas déplacer des renforts vers les points menacés.

Vue générale du quartier brûlé de Richmond Library of Congress

Après la défaite écrasante au siège de Petersburg, le gouvernement confédéré a commencé à évacuer de Richmond. Lors de l'évacuation de Richmond, la Confédération a brûlé toutes les fournitures militaires qu'elle ne voulait pas tomber entre les mains de l'Union. L'incendie n'a pas pu être maîtrisé par les pompiers en raison d'une brise qui a transporté les incendies à travers la ville. N'ayant pas d'autre choix, le maire de Richmond a cédé le contrôle de la ville aux forces de l'Union pour éteindre les incendies. Le 4 avril, le président Abraham Lincoln a visité Richmond et l'ancienne Maison Blanche confédérée, ainsi que la capitale de l'État de Virginie. Lincoln a été accueilli par un rugissement assourdissant de louanges de la part des esclaves nouvellement libérés tout au long de sa route à travers la capitale confédérée déchue. Alors que Richmond tombait finalement après près de quatre ans de guerre, ce qui restait de l'armée du général Robert E. Lee marchait péniblement vers l'ouest, se retrouvant finalement sans ravitaillement et coupé par les forces fédérales à Appomattox. Lee se rendit à Grant le 9 avril 1865, les cérémonies officielles de reddition ayant lieu le 12 avril 1865.

Après la guerre, Richmond se reconstruit sur les cendres de la Confédération. Richmond a été presque détruit par les incendies. Le long processus de reconstruction s'est avéré être une tâche difficile pour de nombreux habitants de Richmond. Les représentants de l'État à Richmond ont réécrit la Constitution de Virginie qui a apporté un changement sensé qui a séduit à la fois les démocrates et les républicains de Virginie.

Après la guerre, de nombreux responsables militaires confédérés décédés ont été enterrés à Richmond, en particulier au cimetière d'Hollywood. Le cimetière d'Hollywood est le dernier lieu de repos de fonctionnaires tels que l'ancien président confédéré Jefferson Davis, ainsi que 25 généraux confédérés, dont : J.E.B. Stuart, George Pickett, Fitzhugh Lee et Henry Heth. Le cimetière d'Hollywood est également la dernière demeure des anciens présidents américains James Monroe et John Tyler. Le cimetière d'Hollywood abrite les restes de milliers de soldats confédérés, ainsi qu'une grande pyramide de pierre dédiée à 18 000 soldats confédérés inconnus. Après la guerre, Richmond a érigé de nombreux marqueurs et monuments commémorant les soldats et généraux confédérés qui ont combattu pendant la guerre sur la célèbre Monument Avenue.

Richmond a joué un rôle extrêmement important dans la guerre civile. Non seulement c'était le siège de la Confédération, mais la ville a joué un rôle crucial dans l'exécution de l'effort de guerre de la Confédération. Des centres industriels fabriquant de l'artillerie et de l'armement aux hôpitaux de campagne soignant les blessés, Richmond pendant la guerre civile était une ville qui a relevé le défi de devenir un symbole de la Confédération.


La capitale confédérée de Richmond est capturée - HISTOIRE

Quand quelqu'un pense à des batailles célèbres ou importantes de la guerre de Sécession, la bataille de Gettysburg vient immédiatement à l'esprit. La guerre civile a été menée entre l'Union (Nord) et la Confédération (Sud). Le conflit est né du débat sur l'esclavage, mais en réalité il avait plus à voir avec l'économie et la géographie. Le coton poussait en abondance dans le Sud, mais pas du tout dans le Nord. Une grande partie du conflit est née du fait que les propriétaires de plantations récoltaient d'énormes profits en utilisant de la main-d'œuvre gratuite.

Ce jour-là, le 3 avril 1865, Richmond, en Virginie, la capitale des États confédérés d'Amérique, a été capturée par les forces de l'Union. Cette bataille marqua essentiellement la fin de la guerre civile. Pour quiconque comprend la stratégie, prendre le contrôle du capital d'un gouvernement équivaut à couper la tête d'un animal. Le Nord a essentiellement maîtrisé sa proie.

Richmond était une plaque tournante pour le chemin de fer, pour les hôpitaux militaires et pour les prisonniers de guerre. Il était économiquement important pour la Confédération en raison de ses diverses dispositions économiques, et cela signifiait la sécurité de nombreux confédérés en raison des emplois et de la protection militaire qu'il offrait. La capture de Richmond a marqué le début de la fin de l'une des guerres les plus sanglantes de l'histoire des États-Unis.


Histoire de Richmond, Virginie

Située le long de la ligne de chute de la rivière James, Richmond est la capitale du Commonwealth de Virginie. Bien que Richmond ait été constituée en tant que ville « devant être appelée la ville de Richmond » en 1742, ce n'est qu'en 1782 qu'elle a été constituée en tant que ville. Abondant dans l'histoire de la guerre d'indépendance, Richmond a également été la capitale des États confédérés d'Amérique pendant la guerre civile. Le début En 1607, après 10 jours de voyage sur la rivière Powhatan (plus tard connue sous le nom de rivière James), le capitaine John Smith et 120 hommes de Jamestown, en Virginie, s'installèrent à l'emplacement navigable le plus élevé de la rivière. Il s'agissait de la première tentative de s'installer aux chutes du James. Quatre ans plus tard, en 1611, le gouverneur de la nouvelle colonie de Jamestown organisa une expédition pour remonter le James et s'installa en contrebas des chutes dans un endroit qu'ils appelaient Henricus. The first hospital in North America was located there, serving also as the home of Pocahontas. Struggles with the indigenous peoples began to simmer and then boil over after the death of Pocahontas in 1617, and her father Chief Powhatan the following year. Widespread Indian attacks during the Powhatan uprising of 1622 destroyed every English settlement along the James River except Jamestown. Led by the more aggressive Chief Opechancanough, the tribe massacred nearly 400 white settlers during a surprise attack in 1644. Two years later, the tribe was forced to sign a treaty that granted the English possession of the land below the Falls of the James. The neighborhoods of Shockoe Bottom, Shockoe Slip, and Church Hill, where St. John's Church had been built the prior year, coalesced into one entity when Richmond was chartered as a town, in 1742. They were governed by the Virginia House of Burgesses, located in Jamestown. Importance during the Revolutionary War Richmond became a center of activity prior to and during the Revolutionary War. Patrick Henry’s famous speech “Give Me Liberty or Give Me Death,” was delivered at Richmond’s St. John’s Church and was said to have inspired the House of Burgesses to pass a resolution to deliver Virginia troops to the Revolutionary War in 1775. One year later, the Declaration of Independence was adopted by the Second Continental Congress. In 1780, during the War of Independence, Virginia’s state capital was moved to Richmond from Williamsburg. A year later, Richmond was burned to the ground by British troops during Benedict Arnold’s watch. By 1782, Richmond had recovered and was incorporated as a city. Slave trade center It is believed that between 1800 and 1865, an estimated 300,000 to 350,000 slaves were processed through the Shockoe Bottom slave auction blocks in Richmond, on their way to the Deep South. Shockoe Bottom served also as a burial ground for thousands of Africans whom had not survived the journey or died shortly after their entry into America. In one of the more creative and dangerous escapes by a slave in the mid-1800s, Henry “Box” Brown, with the help of a sympathetic white shoemaker, Samuel Smith, had himself nailed into a two- by three-foot box labeled “dry goods” and was loaded onto a northbound train from Richmond to freedom in Philadelphia, Pennsylvania. Civil War headquarters With an asset such as the city’s Tredegar Iron Works, Richmond became the capital for the Confederate States of America, in 1861. They served as the largest foundry in the South and the third-largest in antebellum United States. The foundry produced more than 2,200 cannon including 12-pounder Napoleans, three-inch ordinance guns, and heavy coastal cannon, and more than 700 tons of ironclad, some of which was used to cover the CSS Virginie * which engaged the USS Surveiller, in the four-hour battle of Hampton Roads, also known as the Battle of the Surveiller et le Merrimack, in March 1862. When it was imminent that Ulysses S. Grant would overtake nearby Petersburg in April 1865, CSA President Jefferson Davis and his cabinet abandoned Richmond. Taking the last unobstructed railroad train out of Richmond, they fled south to safer territory in Charlotte, North Carolina, where they met in secret until the end of the war. Having been instructed to set the bridges, armory, and supply warehouses on fire, retreating soldiers caused a fire that destroyed large parts of Richmond. The following day the city’s mayor surrendered Richmond to Union soldiers and requested assistance to put out the fires. Federal troops were removed from Richmond in 1870, after the state was readmitted to the Union. Innovation and Invention Richmond kept its Confederate history alive even after Reconstruction ended, as it embraced the winds of change blowing through the city. Monument Avenue, established in 1877, was erected to honor such important Confederate figures of Richmond as Davis, JEB Stuart, Robert E. Lee, General Thomas J. “Stonewall” Jackson, and Matthew F. Maury, a prominent oceanographer and nicknamed “Pathfinder of the Seas.” In 1888, the country’s first successful trolley system opened in Richmond. Designed by electric power pioneer Frank J. Sprague, the system soon replaced horse-drawn cars. The street railway system of the late 1800s and beginning of the 1900s brought welcomed growth to Richmond. The tobacco industry aided Richmond in coming out of the economic slump caused by The Great Depression. Thanks to tobacco producer Philip Morris and others, Richmond was back on its feet within five years, and the value of its real estate had increased 250 percent between 1935 and 1936. As Richmond was entering the post-[World War II] lifestyle, it was introduced to new uses for natural gas in 1950. In addition, the highest production of cigarettes in the city’s history occurred in 1952, at a 110 billion in one year. Originally approved for 15 exits, the Richmond-Petersburg Turnpike revolutionized travel when it opened in 1958. The toll road was soon given the designation of Interstate 95 through Richmond but divided into Interstates 85 and 95 South at nearby Petersburg. Modern Richmond When Hurricane Agnes dropped 16 inches of rain over central Virginia in 1972, the James River flooded Richmond. Flood waters in the river reached 6.5 feet higher than the historical 200-year-old record. Thirteen years later, a multi-million dollar floodwall was erected to prevent the rising waters of the river from overflowing again. To validate their place in the civil rights movement, Richmondites elected L. Douglas Wilder as the first African-American governor in America. A grandson of former slaves, Wilder was sworn in as governor of the State of Virginia, in 1990. After years of decline in the economy of the downtown area, the expanded floodwall opened up portions of the riverfront for development. At the beginning of the 21st century, revitalization efforts yielded a 1.25-mile corridor of trendy apartments, restaurants, shops, and hotels. Located along the Canal Walk, the corridor is located where the old James River, Kanawha Canal, and the Haxal Canal once flowed. In an attempt to lure more tourists to the history-rich area, the Richmond Civil War Visitor Center, operated by the National Park Service, opened three floors of exhibits and artifacts in the old Tredegar Iron Works in 2000. Other attractions Aside from the redeveloped riverfront, “River City” has a number of other places of interest for history buffs and travelers. Once deemed the “Black Wall Street” sometime during the 1800s because of its many banks, Jackson Ward continues as one of the most historic areas of the city and encompasses more than 40 neighborhood blocks. Known as the “Harlem of the South,” Jackson Ward was frequented by such famous blacks as Duke Ellington, Ella Fitzgerald, Bill "Bojangles" Robinson, Lena Horne, Billie Holiday, Nat King Cole, and James Brown, at such popular venues the historic Hippodrome Theater. Visitors can dine at popular Croaker’s Spot, Richmond's famous soul-food, seafood institution see the monument of “Bojangles,” who donated a stoplight for the safety of neighborhood children or view artifacts at the Black History Museum and Cultural Center located on Clay Street. Richmond is also home to the Museum of the Confederacy and the adjoining White House of the Confederacy, as well as the Virginia Museum of Fine Arts, which contains the largest collection of Faberge objects outside of Russia. For youth-oriented activities, visitors will enjoy the Children’s Museum of Richmond, with its IMAX theater, and the nearby Virginia Museum of Science. The American Civil War Center, with its debut sometime in 2006, will be the first museum of its kind to interweave, in a national context, the historical accounts of how Union, Confederate, and African-American soldiers fought next to and across from each other during the Civil War. Institutes of Higher Learning The diversity of population and culture is represented quite strongly in the higher learning institutions located in the area. Virginia Commonwealth University’s School of Arts ranks one of the best art schools in the country. The University of Richmond was founded by Virginia Baptists, in 1830, as a liberal arts university, and currently enrolls 3,000 undergraduate and 1,200 graduate students in law, business, and the Graduate School of Arts and Sciences. Historically a black university, Virginia Union University was founded by a former slave trader, in 1865. Sports and live action Although the area does not have any major league professional sports team, Richmond residents are privy to many minor league sports activities, including the Richmond Braves baseball team, the Atlanta Braves’ AAA affiliate, which plays at The Diamond. The Richmond Kickers soccer team plays at the University of Richmond Stadium, and the Richmond Riverdogs, which represent the city in the United Hockey League. Others sporting events include NASCAR racing at the Richmond International Raceway, where two annual Nextel NASCAR races are held, and thoroughbred racing at Colonial Downs, which hosts the prestigious Virginia Derby and other horse races, in nearby New Kent county.

* Les Virginie was built using the remains of the scuttled USS Merrimack. She was raised from the bottom of the James River at the shipyards near Portsmouth, rebuilt using the engines and the hull, and outfitted with ironclad siding.


The Fall of Confederate Richmond

On the morning of Sunday April 2, 1865 Confederate lines near Petersburg broke after a nine month seige. The retreat of the army left the Confederate capital of Richmond, 25 miles to the north, defenseless. This video provides a visual overview of some of the most significant events of the dramatic days that followed.

Over the next three days, the Confederate government evacuated, mobs looted countless stores, fire consumed as many as a thousand buildings, the Union army occupied the city, thousands were emancipated from bondage, and President Abraham Lincoln toured the former Confederate Capital. This animated map illustrates how these momentous events unfolded in time and space.

A Note on Sources and Tools

We know when and where many of the events of April 2, 3, and 4 occurred. Given their importance, some participants and observers recorded to the minute exactly when certain events happened. But for others we have ambiguous or even contradictory evidence. For instance, we know that looting was widespread on the night of April 3, but we don't know exactly when and where most individual acts of looting happened. (It probably is wishful thinking to hope that drunken looters would have kept detailed and accurate diaries.) To create this animated map we have considred a substantial number of sources and used our best judgment as to where to exactly to place events in time and space.

Indispensable newspaper accounts of the evacuation, fire, occupation, and Lincoln's visit appeared in the Richmond Whig , New York Herald , and New York Times in April 1865. Many of the key articles have been compiled by Mike Gorman on his Civil War Richmond website. The work of journalist Charles Coffin presents what little we know of slave trader Robert Lumpkin's efforts to evacuate his human property: his "Late Scenes in Richmond" in the June 1865 issue of the Atlantic and his Freedom Triumphant .

The video draws heavily from the research of others. Nelson Lankford's Richmond Burning: The Last Days of the Confederate Capital is arguably the best history of the fall of Richmond. For our map, A.A. and Mary Hoehling's The Last Days of the Confederacy and The Day Richmond Died were particularly useful as they provide nearly hour-by-hour accounts of events. For Lincoln's visit we relied on the detailed account provided in Mike Gorman's "A Conquerer or a Peacemaker?: Abraham Lincoln in Richmond" that appeared in volume 123.1 of the Virginia Magazine of History and Biography . Leon F. Litwack narrates some of the dramatic events related to the end of slavery in Richmond in Been in the Storm So Long: The Aftermath of Slavery .A number of other works were helpful as well: Rembert W. Patrick's The Fall of Richmond , Ernest B. Furgurson's Ashes of Glory: Richmond at War , and James C. Clark's The Last Train South: The Flight of the Confederate Government .

The map was created using the mapping library Leaflet, and many of the animated features use CartoDB's visualization tools.

A Bit More About the Map

This video was created for the April 4, 2015 "Richmond's Journey in Nine Questions" "Pop-up" Museum on Capitol Square.

The map was created by the Digital Scholarship Lab. Robert K. Nelson created and developed the code for the map. Justin Madron created and managed much of the spatial data. Nate Ayers created the framework for the website and assisted with the design of the map. Lily Calaycay georeferenced a number of events.


Enslaved African Americans

The war had a significant impact on Richmond’s slave population. During the antebellum period, the city’s enslaved men and women often had enjoyed freedoms common to urban slaves, including the freedom to live independently and “hire their own time,” or choose their own employers, make their own work arrangements, and pay their masters a set annual fee in exchange for these privileges. Whether they worked in industrial or household settings, many of Richmond’s slaves had gained this autonomy before the war began, and often lived and socialized with free blacks as well as other slaves. But when Virginia seceded, Richmond officials feared that the city’s slaves would take advantage of the chaos of war and their measured autonomy to plan a rebellion. They passed new ordinances prohibiting slaves from living independently of their masters, shut down many of the city’s informal hiring markets, and instituted a stringent pass system to restrict slaves’ movements around the city.

As the war progressed, however, the feared slave rebellion never materialized, and the city’s leaders began to relax some of their limitations on the slave population. In part this was due to necessity, as slave labor was absolutely crucial to the success of the Confederate war effort. Male slaves with industrial skills found their labor in particularly high demand, and could often command relatively high wages. In addition, the Confederate War Department hired thousands of black men to work in the government warehouses, tanning yards, and hospitals that soon filled the city black women also routinely found employment in government hospitals as laundresses and cooks. By the end of 1862, the government hired more of Richmond’s slaves than any other employer unlike those employed by private companies, the slaves working in government jobs had little power to negotiate payments or living conditions. The War Department and the city council also routinely forced male slaves to dig trenches and build fortifications outside the city.

If the war brought some work opportunities to Richmond’s slaves, it also brought increased competition for available jobs, especially among household servants. As refugee families poured into Richmond from the Virginia countryside, the city’s slave population increased dramatically. In addition, prices for housing and basic commodities skyrocketed during the last two years of the war, forcing many Richmond families to make cuts in the number of household servants they hired, or to hire only slaves without children.

In June 1865, Richmond’s black residents held a meeting at the First African Baptist Church and drafted a document demanding that the U.S. government grant former slaves all the rights of citizens, including the right to vote. The church’s membership had swelled dramatically during the war, and thousands of people attended services there each week. The wartime growth of First African Baptist Church, and its political engagement in the early Reconstruction years, demonstrated that, while Richmond’s officials had restricted the mobility and autonomy of the city’s slaves throughout the war, they had ultimately failed to deter the city’s black residents from pursuing their own political, economic, and cultural independence.


Fall of the South: Breakthrough and the Burning of Richmond

The endgame of the Civil War began on April 1, 1865, when Union forces defeated the ragged and outnumbered Confederates at the Battle of Five Forks, then shattered their defensive lines decisively at the Third Battle of Petersburg on April 2. As Robert E. Lee led the battered Army of North Virginia west in a final, desperate retreat into central Virginia, Union forces entered the Confederate capital at Richmond unopposed – only to find it engulfed in flames, a fitting epitaph for the Southern rebellion (top, the ruins of Richmond).

Five Forks

On March 24, Union general-in-chief Ulysses S. Grant ordered a general assault on the rebel lines to begin March 29, a plan unchanged by the desperate breakout attempt on March 25. As Union forces maneuvered to the southwest of Petersburg, threatening to cut off Lee’s line of retreat, on March 31 the Confederate general-in-chief tried to disrupt the unfolding offensive with two attacks of his own, at the Battles of White Oak Road and Dinwiddie Courthouse. Rebel commander George Pickett scored a limited victory over Philip Sheridan’s cavalry at Dinwiddie Courthouse, but withdrew as Sheridan was reinforced. This preliminary encounter set the stage for the Battle of Five Forks.

On the morning of April 1, Sheridan led his combined force of cavalry, infantry, and artillery, 22,000 strong, northwest in search of Pickett’s smaller force of 10,600 men, now dug in facing south at Five Forks, where White Oak Road intersected three other roads (above, Five Forks today). Arriving in front of the Confederate positions around 1pm, Sheridan’s cavalry dismounted and pinned the Confederates down with rifle fire in order to gain time for the Union infantry to catch up.

Around 4:15 Sheridan ordered a general assault, with Gouverneur Warren leading an infantry attack on the Confederate left (eastern) flank, followed by two simultaneous attacks by dismounted cavalry troopers, one led by George Armstrong Custer (of “Custer’s Last Stand” fame) against the Confederate right (western) flank, and a second led by Thomas Devin against the Confederate front. Sheridan hoped the first attack would force Pickett to weaken his center and right to hold off the threat to his left flank, clearing the way for the dismounted cavalry to roll up the Confederate positions from the west.

However confusion reigned on both sides during the Battle of Five Forks. The Union troops believed the Confederate left wing was located much further east than it was, resulting in a delay as they hurried west to engage the enemy. Meanwhile the Confederate commander, Pickett, was enjoying a picnic a little over a mile to the north and didn’t know he was under attack at Five Forks at first because the landscape blocked the noises of battle he belatedly hurried south to take charge when the battle was already well underway.

By this point the Union attack attack was faltering under heavy rifle and cannon fire from the Confederate left wing – but Sheridan himself leapt into the fray and helped rally some of the disorganized troops for a crucial charge, as recounted by his staff officer Horace Porter:

Sheridan rushed into the midst of the broken lines, and cried out: 'Where is my battle-flag?' As the sergeant who carried it rode up, Sheridan seized the crimson-and-white standard, waved it above his head, cheered on the men, and made heroic efforts to close up the ranks. Bullets were now humming like a swarm of bees about our heads, and shells were crashing through the ranks… All this time Sheridan was dashing from one point of the line to another, waving his flag, shaking his fist, encouraging, entreating, threatening, praying, swearing, the true personification of chivalry, the very incarnation of battle.

There was plenty of dramatic heroism to go around that day, as the Confederates withdrew and reestablished their defensive line on the left flank two more times, requiring renewed attacks to dislodge them. Joshua Lawrence Chamberlain (a college professor-turned-officer from Maine, already famous for his bravery and quick thinking at Gettysburg) described what it was like for Union infantry charging Confederate guns in the face of withering cannon fire near Ford’s Road:

Ploughed through by booming shot torn by ragged bursts of shell riddled by blasts of whistling canister— straight ahead to the guns hidden in their own smoke straight on to the red, scorching flame of the muzzles,— the giant grains of cannon-powder beating, burning, sizzling into the cheek then in upon them!— pistol to rifle-shot saber to bayonet musket-butt to handspike and rammer the brief frenzy of passion the wild 'hurrah' then the sudden, unearthly silence the ghastly scene the shadow of death…

By nightfall Sheridan’s attacking force had routed the Confederates, inflicting over 1,000 casualties and taking at least 2,000 prisoners (below, Confederate soldiers captured at Five Forks), at a cost of only 830 casualties to themselves – an especially favorable result considering Pickett’s force was just half the size and could scarcely afford these losses. On the other hand at least half the Confederate force managed to escape and Sheridan, annoyed and quick to judgment, took out his frustrations on Warren by relieving him of command, triggering a controversy that raged long after the war was over.

But for the moment jubilation reigned, as even ordinary Union soldiers understood victory was now within reach. According to Porter, “The roads in many places were corduroyed with captured muskets ammunition-trains and ambulances were still struggling forward teamsters, prisoners, stragglers, and wounded were choking the roadway… cheers were resounding on all sides, and everybody was riotous over the victory.”

On the other side this anticipation was matched by dread of imminent defeat. One of Lee’s favorite generals, John Brown Gordon, remembered the great captain saying, “It has happened as I told them in Richmond it would happen. The line has been stretched until it is broken.”

Breakthrough

With the Confederate right flank turned, exposing the already overstretched defenders to attack from the rear, Grant knew Lee might now try to withdraw his whole army from Petersburg, abandoning Richmond to the Yankees, then quickly destroy Sheridan’s force and head south, hoping to join forces with Johnston’s army facing Sherman in North Carolina. Of course this would be a gamble for Lee, as it meant leaving strong defensive positions and hoping the enemy didn’t catch on until it was too late.

To prevent him from doing this, after Five Forks Grant immediately ordered a general assault to begin in the early morning of April 2, intending to pin Lee’s forces in their trenches while Sheridan began to roll them up from the west. The Union Army of the James under Edward Ord would hit all along the line, with the Union VI Corps under Horatio Wright and II Corps under Andrew Humphreys attacking the Confederate center southwest of Petersburg, while the IX Corps under John Parke pressed the Confederates east of the city. At the same time Sheridan would continue pushing north to cut off the Confederate line of retreat to the west.

At 4:30 am on April 2 the IX Corps launched its attack to pin down defenders east of Petersburg, and ten minutes later the left wing of Wright’s VI Corps began moving towards Confederate positions southwest of the city, advancing 600 yards over mostly open ground in gloomy darkness. This attack would pit around 14,000 attackers against just 2,800 defenders spread out along a mile of defensive line. As they forced their way through defensive obstacles Confederate artillery and rifle fire inflicted heavy casualties, but were unable to stop the blue wave that now washed over the rebel parapet. This breakthrough cleared the way for Wright’s VI Corps to turn southwest and attack the neighboring force of 1,600 Confederate defenders from the rear. By 7 am this force was also on the run, while further west Humphreys’ II Corps was attacking the next section of Confederate defenses.

As the sun rose the Confederate line had been broken wide open, and another Union army corps, the XXIV, was pouring into the gap to support the advance and defend against counterattacks. With rebel defenses completely collapsing, around 9 am Ord and Wright decided to turn northeast and join the attack on the remaining Confederate forces at Petersburg.

Seeing the situation was now untenable, Lee advised Confederate President Jefferson Davis and Secretary of War John Breckenridge that he would have to withdraw his army from Petersburg before the enemy cut off its only remaining line of retreat to the west. Of course this meant abandoning Richmond, so the Confederate government would have to flee as well. As fighting continued into the afternoon of April 2, hundreds of wagons were hurriedly filled with government property and official documents and dispatched to Lee for protection (seriously impeding his mobility).

At 8 pm on April 2, the Army of Northern Virginia began to withdraw in an orderly fashion along roads northwest of Petersburg a few hours later the Confederate cabinet and treasury left Richmond on a train bound for Danville, Virginia. Richmond itself was left defenseless. On the other side, as soon as he found out the Confederates had abandoned Petersburg Grant ordered a hot pursuit, chasing the enemy west along the Appomattox River. John Brown Gordon later recalled the nightmarish days that followed:

Fighting all day, marching all night, with exhaustion and hunger claiming their victims at every mile of the march, with charges of infantry in rear and of cavalry on the flanks, it seemed the war god had turned loose all his furies to revel in havoc. On and on, hour after hour, from hilltop to hilltop, the lines were alternately forming, fighting, and retreating, making one almost continuous shifting battle.

After 292 days, the Siege of Petersburg was over, and the last campaign of the war had begun.

Richmond In Flames

Unfortunately for the residents of Richmond, the end of the siege didn’t mean an end to their suffering – just the opposite. Many were about to lose their homes in a huge conflagration that began on the evening of April 2 and continue into April 3, gutting the center of the city.

While there’s still controversy about which side was responsible for burning Columbia, in Richmond’s case the Confederates were definitely to blame. Confederate commanders ordered their soldiers to set fire to bridges, warehouses, and weapons caches before retreating in order to deny them to the enemy. Although they probably didn’t mean to torch the whole town, these fires quickly blazed out of control and burned the entire downtown district to the ground (below, a Currier and Ives painting).

As with the burning of Columbia, the sights that greeted occupying Union troops in the early morning hours of April 3, 1865 was both terrible and spectacular. One observer, George A. Bruce, painted a vivid picture of Richmond in flames:

The wind, increasing with the conflagration, was blowing like a hurricane, hurling cinders and pieces of burning wood with long trails of flame over the houses to distant quarters of the city. The heated air, dim with smoke and filled with the innumerable particles that float from the surface of so great a fire, rendered it almost impossible to breathe.

Few in the north probably shed many tears for the capital of the rebellion, but the human cost was very real, as ordinary people, already facing starvation, now lost their homes as well. On entering the town Bruce encountered a pathetic and also rather surreal sight:

The square was a scene of indescribable confusion. The inhabitants fleeing from their burning houses – men, women and children, white and black – had collected there for a place of safety, bringing with them whatever was saved from the flames. Bureaus, sofas, carpets, beds and bedding, in a word, every conceivable article of household furniture, from baby-toys to the most costly mirrors, were scattered promiscuously on the green…

The only rational thing left for the Confederate government to do was surrender and bring an end to the suffering – and yet as so often in history reason was no match for the momentum of war. In North Carolina, where Johnston’s beleaguered army could do nothing to stop Sherman’s much larger force, Confederate Senator W.A. Graham bitterly criticized the irrational indecision and irresponsibility that now paralyzed the Southern elite, preventing it from accepting the inevitable:

… the wisest and best men with whom I had been associated, or had conversed, were anxious for a settlement but were so trammeled by former committals, and a false pride, or other like causes, that they were unable to move themselves… but were anxious that others should… it was now the case of a beleaguered garrison before a superior force, considering the question whether it was best to capitulate on terms, or hold out to be put to the sword on a false point of honor.